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Population viability and perturbation analyses in remnant populations of the Andean catfish Astroblepus ubidiai

Authors


L. A. Vélez-Espino, Department of Zoology, University of Guelph, Guelph, ON, Canada N1G 2W1; e-mail: lespino@uoguelph.ca

Abstract

Abstract –Astroblepus ubidiai (Actinopterygii; Siluriformes), which is the only native fish of the highlands of the Province of Imbabura, Ecuador, was abundant in the past in the Imbakucha watershed and adjacent drainages but currently it is restricted to a few isolated refuges. Population viability analysis (PVA) was used to detect critical aspects in the ecology and conservation biology of this unique fish. The annual population growth rate (λ) was estimated for six remnant populations of this Andean catfish using a deterministic matrix population model. Sensitivity and elasticity analyses complemented the PVA by providing constructive insights into vital rates affecting projections and extinction probabilities. Positive population growth rates were found in all the study populations. The high contributions of juvenile survival to the variance of λ and its high elasticity indicated that A. ubidiai population dynamics are highly sensitive to the transition values of this vital rate, which can promptly respond to management or antagonistic perturbations. Allowing fish to survive until the age of first reproduction and permitting the successful reproduction of these individuals will facilitate positive population growth rates, however the very small areas of occupancy, small extent of occurrence and severe fragmentation may still contribute to the extinction risk.

Resumen

1. Astroblepus ubidiai (Actinopterygii; Siluriformes), el único pez nativo de los altos Andes en la Provincia de Imbabura, Ecuador, era abundante en el pasado en la cuenca de Imbakucha y en las cuencas adyacentes, pero actualmente existe en unos cuantos refugios geográficamente aislados.

2. Un Análisis de Viabilidad Poblacional (AVP) fue necesario para detectar los aspectos críticos en la ecología y biología de conservación de la especie. La tasa anual de crecimiento poblacional (λ) se estimó en seis poblaciones remanentes de este pez andino usando un modelo matricial de población. Análisis de sensitividad y elasticidad permitieron la complementación de interpretaciones derivadas del AVP mediante la facilitación de exploraciones constructivas de los efectos relativos de las tasas vitales en proyecciones demográficas y probabilidades de extinción.

3. Todas las poblaciones estudiadas presentaron tasas positivas de crecimiento poblacional a pesar de que factores determinísticos tales como la pérdida de hábitat y fragmentación han llevado la ocurrencia de esta especie a pequeños fragmentos. La alta contribución a la varianza de λ y la alta elasticidad de la supervivencia juvenil indicaron que las dinámicas poblacionales de A. ubidiai son altamente sensibles a los valores de transición de esta tasa vital, la cual puede responder con facilidad a actividades de manejo o perturbaciones antagónicas.

4. Facilitando que los peces sobrevivan hasta la edad de primera reproducción y permitiendo la reproducción exitosa de estos individuos son condiciones determinantes para mantener tasas positivas de crecimiento. Sin embargo, aún existe la necesidad de confrontar el riesgo de extinción derivado de pequeñas áreas de ocupación, limitada extensión de ocurrencia, y fragmentación severa. En este artículo también se discute la manera en que el conocimiento de estas circunstancias específicas es esencial para tomar acciones efectivas de conservación.

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