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Keywords:

  • Bursera inversa;
  • frugivory;
  • seed dispersal;
  • seed fate, Tinigua Park (Colombia);
  • tropical wet forest

ABSTRACT

The large ateline primates are efficient seed dispersers in Neotropical forests and hunting is driving their populations to extinction, but we do not know whether other frugivores could substitute primates in their ecological role as seed dispersers. In this study we test this possibility using a potential keystone species (Bursera inversa) at Tinigua Park, Colombia. This plant species allows us to compare seed removal rates between emergent, isolated trees, without primate visitors and trees with connected crowns. We used traps to estimate fruit production and seed removal rates in six different trees, and fruiting trees were observed during 2 yr to quantify the number of seeds manipulated by different animal species. We carried out seed predation experiments to test if seed removal by predators was affected by distance or density effects. We found that the most productive trees attracted more visiting species and seed removal rates differed among trees, the lowest corresponding to trees without primate access. Seed removal rates from the ground by predators were not higher below parental trees than away from them, but the distribution of saplings in the forest suggests that seed dispersal is advantageous. Although it is likely that the effect of primate extinctions will vary depending on tree species traits, conserving the populations of primate seed dispersers is critical to maintain the ecological processes in this forest.

RESUMEN

Los grandes primates atelinos son eficientes dispersores de semillas en bosques Neotropicales. Debido al exceso de cacería estos primates estan en peligro de extinción, pero no sabemos si otros frugívoros podrán reemplazarlos en sus papeles como dispersores de semillas. En este estudio hicimos ensayos usando la planta “resbalamono” (Bursera inversa) en el Parque Tinigua, Colombia. Esta planta nos permitió hacer comparaciones de las tasas de remoción de semillas por los primates entre plantas emergentes, aisladas y sin acceso a los primates, con plantas con copas conectadas al dosel y que permiten el paso de primates. Usamos trampas para colectar frutas con el objetivo de estimar la producción de frutas y la tasa de semillas removidas de la copa de los árboles. Durante dos años se observaron árboles fructificados para quantificar la cantidad de semillas manipuladas por distintas especies de animales frugívoros. También, efectuamos ensayos de depredación de semillas, para determinar si la remoción de semillas por depredadores es afectada por la distancia al árbol parental o por la densidad de semillas. Encontramos que los árboles más productivos atraen más especies de animales frugívoros y que las tasas de remoción de semillas difieren entre los árboles, siendo menores en árboles donde los primates no tienen acceso. La tasa de remoción de semillas del suelo por depredadores no fue afectada por la distancia a los árboles padres. Pero la distribución de plantas juveniles en el bosque sugiere que la dispersión de semillas es muy importante para el éxito reproductivo de las plantas. Aunque es posible que el efecto dela exticion de primates en las plantas varíe dependiendo de las caracteristicas de la planta, creemos que es muy importante conservar las poblaciones de primates dispersores de semillas para mantener los procesos ecológicos de estos bosques.