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Keywords:

  • Brazil;
  • conservation;
  • deforestation;
  • extinction;
  • habitat loss;
  • human population growth;
  • secondary forest;
  • tropical biodiversity

ABSTRACT

Deforestation and habitat loss are widely expected to precipitate an extinction crisis among tropical forest species. Humans cause deforestation, and humans living in rural settings have the greatest impact on extant forest area in the tropics. Current human demographic trends, including slowing population growth and intense urbanization, give reason to hope that deforestation will slow, natural forest regeneration through secondary succession will accelerate, and the widely anticipated mass extinction of tropical forest species will be avoided. Here, we show that the proportion of potential forest cover remaining is closely correlated with human population density among countries, in both the tropics and the temperate zone. We use United Nations population projections and continent-specific relationships between both total and rural population density and forest remaining today to project future tropical forest cover. Our projections suggest that deforestation rates will decrease as population growth slows, and that a much larger area will continue to be forested than previous studies suggest. Tropical forests retracted to smaller areas during repeated Pleistocene glacial events in Africa and more recently in selected areas that supported large prehistoric human populations. Despite many caveats, these projections and observations provide hope that many tropical forest species will be able to survive the current wave of deforestation and human population growth. A strategy to preserve tropical biodiversity might include policies to improve conditions in tropical urban settings to hasten urbanization and preemptive conservation efforts in countries with large areas of extant forest and large projected rates of future human population growth. We hope that this first attempt inspires others to produce better models of future tropical forest cover and associated policy recommendations.

RESUMEN

La deforestación y la pérdida de hábitat pueden precipitar una crisis de la extinción de especies del bosque tropical. El mayor impacto sobre los bosques tropicales existentes es la deforestación y otras actividades por humanos que viven en las áreas rurales Las tendencias demográficas humanas actuales sugieren que una reducción en el crecimiento de la población y un aumento en la urbanización podrán causar una reducción en la deforestación, una aceleración de la sucesión secundaria, y evitar la esperada extinción en masa de especies del bosque tropical. Aquí, demostramos que la proporción del potencial de la cobertura del bosque restante está correlacionada con la densidad demográfica humana entre países; esto es aplicable a las zonas tropicales y templadas. Usamos proyecciones de las Naciones Unidas sobre crecimiento poblacionales y las relaciones entre la densidad poblacional rural y el bosque existente para proyectar la cobertura del bosque tropical en el futuro. Nuestras proyecciones sugieren que las tasas de deforestación disminuiran conjuntamente con una reducción en el crecimiento poblacional, y a la vez, áreas más extensas que los sugeridos en otros estudios permanecerán con cobertura forestal. Los bosques tropicales se retraeron a áreas más pequeñas durante los repetidos eventos glaciales del Pleistoceno en el Africa y más recientemente en áreas selectas ocupadas por grandes poblaciones humanas prehistóricas. A pesar de muchas advertencias, estas proyecciones y observaciones dan la esperanza de que muchas especies del bosque tropical podrán sobrevivir la presente tasa de deforestación y crecimiento poblacional humano. Una estrategia para preservar la biodiversidad tropical puede incluir políticas para mejorar las condiciones ambientales en áreas urbanas tropicales. Esto con el objectivo de acelerar la urbanización y programas de conservación preventivos en países con áreas extensas de bosque con un alto índice de crecimiento poblacional projectado para el futuro. Esperamos que nuestro primer esfuerzo inspire a otros investigadores a producir mejores modelos para predecir la cobertura del bosque tropical y políticas asociadas con la conservacion de estos.