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Roads Alter the Colonization Dynamics of a Keystone Herbivore in Neotropical Savannas1

Authors

  • Heraldo L. Vasconcelos,

    Corresponding author
    1. Institute of Biology, Federal University of Uberlândia (UFU), C.P. 593, 38900-402, Uberlândia, MG, Brazil
      Corresponding author; e-mail: heraldo@umuarama.ufu.br
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  • Ernane H. M. Vieira-Neto,

    1. Institute of Biology, Federal University of Uberlândia (UFU), C.P. 593, 38900-402, Uberlândia, MG, Brazil
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  • Fabiane M. Mundim,

    1. Institute of Biology, Federal University of Uberlândia (UFU), C.P. 593, 38900-402, Uberlândia, MG, Brazil
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  • Emilio M. Bruna

    1. Department of Wildlife Ecology and Conservation and The Center for Latin American Studies, University of Florida, Gainesville, FL 32611-0430, U.S.A.
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  • 1

    Received 11 August 2005; revision accepted 5 December 2005.

Corresponding author; e-mail: heraldo@umuarama.ufu.br

ABSTRACT

Roads can facilitate the establishment and spread of both native and exotic species. Nevertheless, the precise mechanisms facilitating this expansion are rarely known. We tested the hypothesis that dirt roads are favorable landing and nest initiation sites for founding-queens of the leaf-cutter ant Atta laevigata. For 2 yr, we compared the number of attempts to found new nests (colonization attempts) in dirt roads and the adjacent vegetation in a reserve of cerrado (tree-dominated savanna) in southeastern Brazil. The number of colonization attempts in roads was 5 to 10 times greater than in the adjacent vegetation. Experimental transplants indicate that founding-queens are more likely to establish a nest on bare soil than on soil covered with leaf-litter, but the amount of litter covering the ground did not fully explain the preference of queens for dirt roads. Queens that landed on roads were at higher risk of predation by beetles and ants than those that landed in the adjacent vegetation. Nevertheless, greater predation in roads was not sufficient to offset the greater number of colonization attempts in this habitat. As a consequence, significantly more new colonies were established in roads than in the adjacent vegetation. Our results suggest that disturbance caused by the opening of roads could result in an increased Atta abundance in protected areas of the Brazilian Cerrado.

RESUMO

Estradas podem facilitar o estabelecimento e a expansão de espécies nativas e exóticas. No entanto, os exatos mecanismos facilitadores desta expansão são raramente conhecidos. Nós testamos a hipótese de que estradas de terra são locais favoráveis à colonização e estabelecimento de ninhos por rainhas fundadoras da saúva Atta laevigata. Por dois anos nós comparamos o número de tentativas de fundação de novos ninhos (tentativas de colonização) em estradas de terra e na vegetação adjacente em uma reserva de cerrado no sudeste do Brasil. O número de tentativas de colonização nas estradas foi de 5 a 10 vezes maior do que na vegetação adjacente. Transplantes experimentais indicam que as rainhas fundadoras têm maior possibilidade de estabelecer um ninho em solos limpos do que em solos cobertos por serapilheira, mas a quantidade de serapilheira cobrindo o chão não explicou completamente a preferência das rainhas por estradas de terra. Rainhas que pousaram nas estradas estavam sob um maior risco de predação por besouros e formigas do que aquelas que pousaram na vegetação adjacente. Entretanto, a maior predação nas estradas não foi suficiente para compensar o maior número de tentativas de colonização neste habitat. Como conseqüência, um número significativamente maior de colônias novas foi estabelecido nas estradas do que na vegetação adjacente. Nossos resultados sugerem que as alterações ambientais causadas pela abertura de estradas podem resultar em um aumento na abundância de Atta em áreas protegidas do Cerrado brasileiro.

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