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Keywords:

  • Costa Rica;
  • foraging costs;
  • scout;
  • tropical rain forest;
  • trunk-trails

ABSTRACT

Fallen branches, logs, and exposed roots (fallen branches hereafter) commonly form part of the trunk trail system of leaf-cutting ants that inhabit the tropical rain forest. We studied the role of fallen branches on resource discovering and on leaf transport rates in Atta cephalotes. Fallen branches were common components of the A. cephalotes trail system; they were present in all the nests, and in the majority of the trunk trails examined (13/16). A field experiment revealed that, at the beginning of their foraging activity, ants discovered food sources located at the end of fallen branches earlier than those located on the leaf litter. Additionally, laden ants walked faster along a fallen branch than along soil tracks of the trunk trails. This increment in speed was higher in slow-walking ants (e.g., with larger loads) than in fast-walking ants (e.g., with smaller loads). These results suggest that the presence of fallen branches may direct the searching effort of leaf-cutters and increase the foraging speed of laden ants when these structures are part of the trunk trail system. The advantages of using fallen branches as part of a trail system, and their potential consequences in the spatial foraging pattern of leaf-cutting ants, are discussed.

RESUMO

Ramas caídas, palitos y raíces expuestas (en adelante, ramas caídas) comúnmente forman parte de los senderos de forrajeo de las hormigas cortadoras de hojas que habitan bosques tropicales lluviosos. Estudiamos el papel de estas ramas caídas sobre el descubrimiento de nuevos recursos y forrajeo en Atta cephalotes. Las ramas caídas fueron componentes muy comunes del sistema de senderos de A. cephalotes; estuvieron presentes en todos los nidos (N = 6) y casi todos los senderos muestreados (13/16). Un experimento de campo reveló que, al inicio de las actividades forrajeras, las hormigas descubrieron antes recursos alimenticios ubicados al final de ramas caídas que aquellos ubicados sobre la hojarasca. Por otro lado, hormigas cargadas caminaron más rápidamente a lo largo de ramas caídas que a lo largo de los senderos de forrajeo. Este incremento en velocidad fue mayor en las hormigas mas lentas (e. g., con cargas mayores) que en las hormigas más rápidas (e. g., con cargas menores). Estos resultados sugieren que la presencia de ramas caídas puede guiar el esfuerzo de exploración e incrementar la velocidad de acarreo de las hormigas cargadas cuando estas estructuras son partes del sistema de senderos. Las ventajas del uso de ramas caídas como parte de los senderos, y sus potenciales consecuencias sobre los patrones de forrajeo de las hormigas cortadoras es discutido.