A Relationship Between Avian Foraging Behavior and Infestation by Trombiculid Larvae (Acari) in Chiapas, Mexico

Authors

  • Thomas V. Dietsch

    Corresponding author
    1. School of Natural Resources and Environment, University of Michigan, Ann Arbor, Michigan 48109, U.S.A.
      Current address: Center for Tropical Research, UCLA Institute of the Environment, Box 951496, Los Angeles, California 90095–1496, U.S.A.
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Current address: Center for Tropical Research, UCLA Institute of the Environment, Box 951496, Los Angeles, California 90095–1496, U.S.A.

ABSTRACT

Birds face varying risk from parasites as they select and utilize habitat. Unfortunately, behavioral and habitat correlates of parasitism in birds are not well documented. This study combines data from a foraging behavior study with results from a banding study to test whether behavior and habitat affect an ectoparasite infestation by trombiculid mite (chigger) larvae on the bird community found in two different coffee agroecosystems in Chiapas, Mexico. Individuals from bird species with regular prevalence (i.e., infestation) foraged more frequently in lower vegetative layers and had significantly lower foraging height than those from species with little or no prevalence, suggesting that foraging near the ground increases exposure risk to chigger larvae. Using linear regression, across species, parasite prevalence decreased with increasing average foraging height. Lower infestation rates were found in coffee agroecosystems with higher management intensity (i.e., less shade and drier conditions), suggesting that management activities influence infestation rates. Consequently, drier tropical habitats may pose less risk to birds from ectoparasites, though seasonal prevalence was highest during the winter dry season. Although no direct link was found between host condition and infestation by chigger larvae on the wintering grounds, birds were sampled during the middle of the over-wintering period, not the end when infestation could affect birds fattening for migration.

RESUMEN

Las aves enfrentan riesgos que varían según su selección y utilización del hábitat. Desafortunadamente, las correlaciones de comportamiento y hábitat del parasitismo en aves no están bien documentados. Este estudio combina datos de un estudio de comportamiento de forrajeo con resultados de un estudio de anillamiento para probar si el comportamiento y el hábitat afectan la infestación del ectoparásito de larvas del ácaro Trombiculidae en la comunidad del aves encontrada en dos agroecosistemas del café differente en Chiapas, México. Los individuos de especies de aves con prevalencia regular (i.e., infestación) forrajearon con más frecuencia en el nivel de vegetación más bajo y tuvieron una menor altura de forraje que aquellas especies con poco o nada de prevalencia, sugiriendo que forrajear cerca del suelo incrementa el riesgo de exposición a las larvas del Trombiculidae. Usando la regresión linear, a través de las especies, el predominio del parásito disminuyó con el aumento de la altura media de forrajeo. La prevalencia de la infestación fueron más bajas en agroecosistemas de café con una mayor intensidad de manejo (i.e., condiciones con menos sombra y mas seco), sugiriendo que las actividades de manejo influyen las tasas de infestación. Por lo tanto, los hábitats tropicales secos pueden representar menor riesgo de ectoparásitos para las aves, aunque la prevalencia estacional fue más alta durante la estación seca del invierno. Aunque no se encontró ninguna interacción directa entre la condición del hospedero y la infestación con las larvas de acaro en las tierras invernales, las aves fueron muestreadas durante la mitad del período de invierno y no en al final cuando la infestación podría afectar a las aves que acumulan grasa para la migración.

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