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Keywords:

  • Alouatta caraya;
  • insect consumption;
  • insect seed predation;
  • three-way interaction

ABSTRACT

All howler monkey species (Alouatta spp.) have a folivorous–frugivorous diet. Howler monkeys are reported to be seed dispersers in several areas, including black howlers (Alouatta caraya), which are important seed dispersers in northern Argentinean forests. The goal of this work was to study the three-way interaction between insects, seeds, and black howlers, and assess the functional significance of this tri-trophic interaction for seed dispersal. I determined through direct observation that fruits of species with a high proportion of insect infestation were important components of howler monkey diet. Ocotea diospyrifolia seeds from fresh faeces of black howlers contained dead larvae, but seeds were still able to germinate. Seeds in which larvae had reached an advanced stage of development did not germinate. Larvae of infested Eugenia punicifolia fruits were killed by digestion when they occurred in the pulp early in the fruiting season, but were dispersed alive with seeds later in the season. Banara arguta fruits contained both healthy and infested seeds; infested seeds were destroyed during digestion, while healthy seeds were dispersed. Black howlers' ingestion of infested fruits could result in the: (1) killing of larvae and dispersion of healthy seeds; (2) spread of larvae; or (3) destruction of infested seeds. This will depend on the relationship between the time at which fruit is consumed by black howlers, the time at which insect infestation occurs, and also probably on the hardness of the seed coat and the seed–insect size ratio.

RESUMEN

Todas las especies de monos aulladores (Alouatta spp.), poseen dietas folívoro-frugívoras. Los monos aulladores han sido reportados en varias ocasiones como dispersores de semillas, incluído Alouatta caraya, el cual es un importante dispersor de semillas en las selvas del norte de Argentina. El objetivo de este trabajo fue estudiar la interacción triple insectos–semillas–Alouatta caraya y determinar su significado funcional para el proceso de dispersión de semillas. Se determinó por observación directa que el consumo de frutas de las especies que poseían una alta infestación por insectos representaba una alta proporción de la dieta. Las semillas de Ocotea diospyrifolia colectadas de heces frescas de A. caraya contenían larvas muertas y su capacidad germinativa intacta. Las semillas en las cuales las larvas habían alcanzado un avanzado estado de desarrollo ya no podían germinar. Al principio de la estación de fructificación las larvas que infestaban las frutas de Eugenia punicifolia se encontraban en la pulpa y morían al ser ingeridas por A. caraya, pero cuando, avanzada la fructificación, las larvas se movían hacia las semillas, eran dispersadas vivas dentro de las mismas. Las frutas de Banara arguta contenían tanto semillas infestadas como sanas; las infestadas fueron destruidas por la digestión mientras que las sanas eran dispersadas. La ingestión de frutas infestadas por parte de A. caraya puede llevar a: (1) la muerte de las larvas y la dispersión de semillas sanas, (2) la dispersión de larvas o (3) la destrucción de las semillas infestadas. Esto depende de la relación entre el tiempo en que es ingerida la fruta por A. caraya y el tiempo en que se produjo la infestación, probablemente también sea importante la dureza de la cubierta de la semilla y la relación entre el tamaño de la semilla y el de la larva.