Tree Community Change across 700 km of Lowland Amazonian Forest from the Andean Foothills to Brazil

Authors


Corresponding author; current address: Asociación para la Conservación de la Cuenca Amazónica, Jirón Cusco 499, Puerto Maldonado, Madre de Dios, Peru; e-mail: ncp@duke.edu

ABSTRACT

We describe patterns of tree community change along a 700-km transect through terra firme forests of western Amazonia, running from the base of the Andes in Ecuador to the Peru–Brazil border. Our primary question is whether floristic variation at large scales arises from many gradual changes or a few abrupt ones. Data from 54 1-ha tree plots along the transect support the latter model, showing two sharp discontinuities in community structure at the genus level. One is located near the Ecuador–Peru border, where the suite of species that dominates large areas of Ecuadorean forest declines abruptly in importance to the east. This discontinuity is underlain by a subterranean paleoarch and congruent with a change in soil texture. A second discontinuity is associated with the shift from clay to white sand soils near Iquitos. We hypothesize that the first discontinuity is part of an edaphic boundary that runs along the Andean piedmont and causes a transition from tree communities preferring richer, younger soils near the base of the Andes to those preferring poorer, older soils farther east. Because the floristic changes observed at this discontinuity are conserved for large distances to the east and west of it, the discontinuity is potentially key for understanding floristic variation in western Amazonia. The significant floristic turnover at the Ecuador–Peru border suggests that the only large protected area in the region—Ecuador's Yasuní National Park—is not adequate protection for the very diverse tree communities that cover vast areas of northern Peru.

RESUMEN

Describimos cambios en la comunidad de árboles a lo largo de un transecto de 700 km que atraviesa los bosques de tierra firme de la Amazonía occidental, desde la base de los Andes en Ecuador hasta la frontera Perú-Brasil. Nuestra pregunta principal es si la variación florística a grandes escalas es generada a base de muchos cambios graduales o en unos pocos cambios abruptos. Datos de 54 parcelas de árboles de 1 ha a lo largo del transecto apoyan el segundo modelo, mostrando dos discontinuidades bien definidas en la estructura de la comunidad a nivel de género. Una discontinuidad está localizada cerca de la frontera Ecuador-Perú, donde el grupo de especies que domina grandes áreas de la Amazonía ecuatoriana declina abruptamente en importancia hacia el este. Esta discontinuidad está asociada con un paleoarco subterráneo y es congruente con cambios en la textura del suelo. Una segunda discontinuidad está asociada con un cambio de suelos arcillosos a suelos de arena blanca cerca de Iquitos. Sugerimos que la primera discontinuidad es parte de un limite edáfico que corre a lo largo del piedemonte andino y causa una transición de comunidades de árboles que prefieren suelos más fértiles y jóvenes cerca de los Andes, a aquellos que prefieren suelos más pobres y antiguos hacia el este. Ya que los cambios florísticos observados en esta discontinuidad se conservan por grandes distancias hacia el este y oeste, la discontinuidad es potencialmente clave para entender la variación florística en la Amazonía occidental. El importante recambio florístico en la frontera Ecuador-Perú sugiere que la única gran área protegida en la región—el Parque Nacional Yasuní en Ecuador—no presta protección adecuada a las muy diversas comunidades de árboles en el norte del Perú.

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