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Activity Patterns of a Neotropical Ambush Predator: Spatial Ecology of the Fer-de-lance (Bothrops asper, Serpentes: Viperidae) in Costa Rica

Authors


Corresponding author; e-mail: dennis@bio.miami.edu

ABSTRACT

Patterns of movement and space usage are important components of the ecology of any organism. Among snakes, this information is often lacking even for species that are abundant, ecologically important, and/or relevant to human health. We used radiotelemetry to examine the spatial ecology and behavior of the fer-de-lance (Bothrops asper), a highly venomous pit viper that is ubiquitous throughout much of Central America. Sixteen adult snakes were tracked over 2 yr in lowland rainforest of Costa Rica to determine home range, movement patterns, and foraging behavior. Consistent with previous descriptions, B. asper was found to be a highly nocturnal ambush predator, exhibiting virtually no activity during the day. Overall home range was determined using both minimum convex polygon (mean size = 5.95 ha) and 95 and 50 percent kernel density (mean size = 3.71 and 0.370 ha, respectively); home range size did not differ between males and females by any estimation method. Movement pattern was largely aseasonal and unrelated to any observed environmental conditions other than the daily low temperature. Most movements consisted of short (< 10 m) movements between daytime shelter and nocturnal ambush sites within a given area, interspersed with longer distance (> 50 m) movements to new foraging areas. Compositional analysis of habitat usage indicated an avoidance of developed areas and selection of swamp habitat. Most snakes had several activity cores (50% kernel density), the majority which were in or near swamps. These patterns suggest that space and habitat usage of fer-de-lance may be related to foraging strategy.

RESUMEN

Entender los patrones de movimiento y el uso del hábitat son aspectos fundamentales para la correcta apreciación de la ecología de animales tropicales. Desgraciadamente, estos aspectos no son del todo claros en especies de hábitos esquivos, difíciles de encontrar o relativamente poco abundantes. En el caso de serpientes tropicales, información sobre ámbitos de hogar, selección de hábitat y patrones de movimientos es desconocida para la mayoría de las especies, incluso para aquellas comunes, ecológicamente relevantes o de importancia en salud pública. En este trabajo, empleamos técnicas de radiotelemetría y análisis de composición del uso de hábitat para examinar el patrón y comportamiento espacial de la serpiente terciopelo Bothrops asper. Esta especie es una de las víboras más abundantes a lo largo de su distribución en las zonas húmedas de México, America Central y el noroeste de Sudamérica, y es responsable de la mayoría de accidentes ofídicos en la región. Dieciséis serpientes adultas fueron seguidas a lo largo de dos años en las tierras bajas de un bosque húmedo en Costa Rica para determinar el ámbito de hogar, patrones de movimiento y comportamiento de forrajeo de la especie. Consistente con descripciones anteriores, cuando adulto, B. asperes un depredador de acecho, nocturno, que virtualmente no exhibe ninguna actividad durante el día. El ámbito de hogar general se determinó usando el método de polígonos convexo mínimo (área promedio = 5.95 ha) y empleando estimaciones del 95% y 50% de densidad kernel (área promedio = 3.71 y 0.370 ha, respectivamente). Nuestros resultados indican que el ámbito de hogar no difiere entre machos y hembras en ninguno de los métodos de estimación empleados. El patrón de movimientos en los especímenes seguidos no es estacional, y no se relaciona con ninguna condición climática medida, con excepción de la temperatura mínima diaria que ejerce influencia sobre la actividad. La mayor parte de la actividad en adultos de esta especie consiste en movimientos cortos (< 10 m) entre los refugios de día y los sitios de acecho nocturnos, movimientos que ocurren en un área determinada. Este patrón es interrumpido cada cierto tiempo por movimientos a mayores distancias hacia nuevas áreas de forrajeo. El análisis de composición del uso de hábitat indica que las terciopelos evitan áreas desarrolladas y abiertas, y poseen una preferencia por ambientes de pantano. Los especímenes observados poseen núcleos donde concentran su actividad (densidad kernel del 50%), la mayoría de los cuales suelen estar cerca de los pantanos. Estos patrones sugieren que el uso de espacio y hábitat de B. asper debe estar relacionado a su estrategia de forrajeo.

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