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Keywords:

  • Costa Rica;
  • Ectatomminae;
  • La Selva Biological Station;
  • ornithochory;
  • Ponerinae;
  • Ramphastidae

ABSTRACT

Plants frequently display fruit characteristics that support multiple seed-dispersal syndromes. These ambiguous characteristics may reflect the fact that seed dispersal is usually a complex process involving multiple dispersers. This is the case for the Neotropical ginger Renealmia alpinia (Zingiberaceae). It was originally suggested that the aromatic fruits of R. alpinia located at the base of the plant are adapted for terrestrial mammal seed dispersal. However, the dark-purple coloration of the fruits and bright orange aril surrounding the seeds suggest that birds may play a role in R. alpinia seed dispersal. At La Selva Biological Station, Costa Rica, we used camera traps to record vertebrate visits to infructescences of R. alpinia. Most visitors were toucans and aracaris (Ramphastidae). However fruits were also removed by terrestrial mammals (coatis and armadillos). In addition to vertebrate fruit removal, some of the fruits dehisce and the seeds that fall on the ground are dispersed by ants. Fruitfall traps showed that 77 percent of fruits are removed by vertebrates. However, 15 percent of fruits fall to the base of parent plants to be potentially dispersed by ants. Experiments using a laboratory ant colony showed that ants are effective seed dispersers of R. alpinia. Ant seed manipulation increased germination success and reduced time to germination. In conclusion, primary seed dispersal in the Neotropical ginger R. alpinia is mostly performed by birds, additionally ants are effective dispersers at short distances. Seed dispersal in R. alpinia is a complex process involving a diverse array of dispersal agents.

RESUMEN

Los frutos de algunas plantas presentan características que se ajustan a más de un síndrome de dispersión. Es posible que estas características ambiguas reflejen el hecho de que la dispersión de semillas es usualmente un proceso complejo que involucra múltiples organismos dispersores. Ese es el caso de la Zingiberaceae Neotropical Renealmia alpinia. Originalmente se sugirió que los frutos aromáticos y la posición basal de las infrutescencias de R. alpinia son adaptaciones para la dispersión por mamíferos terrestres. Sin embargo, el color morado oscuro del exocarpo y el color anaranjado de los arilos en los frutos maduros sugieren que las aves pueden jugar un papel importante en la dispersión de semillas de R. alpinia. En la estación Biológica La Selva, Costa Rica, usamos cámaras trampa para registrar las visitas por invertebrados a las infrutescencias de R. alpinia. La mayoría de las visitas fueron por tucanes y arasaríes (Ramphastidae). La dispersión de semillas en R. alpinia puede ser aún más compleja pues parte de los frutos maduros liberan semillas en la base de la planta, las cuales son dispersadas por hormigas. Trampas de frutos registraron 77% de los frutos removidos por vertebrados. Sin embargo las semillas de 15% de los frutos cayeron en el suelo para ser potencialmente dispersadas por hormigas. Experimentos en laboratorio demostraron que las hormigas son dispersores efectivos de R. alpinia. Semillas manipuladas por hormigas germinaron en mayor proporción y presentaron una reducción en el tiempo de germinación. En conclusión, los frutos de R. alpinia son principalmente dispersados por aves. Adicionalmente, las hormigas son eficaces dispersoras de semillas a cortas distancias. La dispersión de semillas en R. alpinia es un proceso complejo que involucra un diverso gremio de agentes dispersores.