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Moderate Human Disturbance of Rain Forest Alters Composition of Fruiting Plant and Bird Communities

Authors


ABSTRACT

Forests worldwide are experiencing rapid environmental change due to human activity. We aimed to increase understanding of anthropogenic impacts on community composition and species interactions. In a natural experiment, we asked whether subsistence human land use has altered the community composition of a Neotropical rain forest on the island of Tobago, in the West Indies. We surveyed fruiting plants and birds in three adjacent habitat types that varied in level of disturbance, and used multivariate analyses to determine whether changes in the plant community were associated with differences in avifauna composition. The three forest habitats had similar plant and bird diversities, yet markedly different species compositions and abundances. Primary forest had the most diverse plant community, while disturbed habitats had a more homogeneous plant composition. Primary and disturbed forest had distinct community compositions, with canopy cover and the relative abundance of plant types explaining 83 percent of the variation in bird species assemblages. Seemingly moderate human disturbance has led to substantial changes in the plant and bird assemblages of Tobago's rain forest, outside of a protected reserve. Our study highlights the direct links between human disturbance and the structure of rain forests, underscoring the impact of even moderate activity on community composition.

Resumen

A nivel mundial, los bosques tropicales están experimentando rápidos cambios ambientales debido a la perturbación del hombre. Con este trabajo quisimos acrecentar nuestro conocimiento referente a los impactos antropogénicos sobre la composición de las comunidades y las interacciones entre las especies. En un experimento natural nos propusimos responder la interrogante de si el uso constante de la tierra por el hombre había alterado la composición de la comunidad de un bosque Neotropical lluvioso en la isla de Tobago en las Indias Occidentales. Muestreamos plantas frutales y aves en tres tipos de hábitat adyacentes, que variaron en nivel de perturbación, y usamos análisis multivariados para determinar si los cambios en la comunidad de plantas estaban asociados con diferencias en la composición de la avifauna. Los tres hábitats de bosque tuvieron similar diversidad de plantas y aves, pero la composición y abundancia de especies fue marcadamente diferente. El bosque primario tuvo la mayor diversidad en la comunidad de plantas, mientras que los hábitats alterados tuvieron una composición de plantas más homogénea. La composición de la comunidad en ambos bosques—primario y explotado—resultó ser diferente; la cobertura del dosel y la abundancia relativa de los tipos de plantas explicaron el 83 por ciento de la variación en el ensamblaje de las especies de aves. Aparentemente, la perturbación moderada del hombre fuera de una reserva protegida, ha provocado cambios substanciales en el ensamblaje de las especies de plantas y aves en el bosque tropical lluvioso de Tobago. Nuestro estudio enfatiza los vínculos directos entre la perturbación del hombre y la estructura de los bosques tropicales lluviosos, subrayando el impacto de incluso actividades moderadas en la composición de las comunidades.

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