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The Ranging Costs of a Fallback Food: Liana Consumption Supplements Diet but Increases Foraging Effort in Howler Monkeys

Authors

  • Jacob C. Dunn,

    Corresponding author
    1. Laboratorio de Salud de Fauna Silvestre, Centro de Investigaciones Tropicales, Universidad Veracruzana, Xalapa, Veracruz, Mexico
    • Primate Immunogenetics and Molecular Ecology Research Group, Department of Biological Anthropology, University of Cambridge, Cambridge, CB2 3QY, U.K
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  • Norberto Asensio,

    1. Conservation Genetics and Ecology Group, Institute of Molecular Biosciences, Mahidol University, Bangkok, Thailand
    2. The Monitoring and Surveillance Center for Zoonotic Diseases in Wildlife and Exotic Animals, Faculty of Veterinary Science, Mahidol University, Bangkok, Thailand
    3. Faculty of Environment and Resource Studies, Mahidol University, Bangkok, Thailand
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  • Victor Arroyo-Rodríguez,

    1. Laboratorio de Ecología de Paisajes Fragmentados, Edificio Sur, Centro de Investigaciones en Ecosistemas, Universidad Nacional Autónoma de México, Michoacán, Morelia, Mexico
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  • Stefan Schnitzer,

    1. Department of Biological Sciences, University of Wisconsin, Milwaukee, Wisconsin, U.S.A
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  • Jurgi Cristóbal-Azkarate

    1. Laboratorio de Salud de Fauna Silvestre, Centro de Investigaciones Tropicales, Universidad Veracruzana, Xalapa, Veracruz, Mexico
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Corresponding author; e-mail: jcd54@cam.ac.uk

Abstract

Lianas are important components in the dynamics of tropical forests and represent fallback foods for some primates, yet little is known about their impact on primate ecology, behavior or fitness. Using 2 yr of field data, we investigated liana consumption and foraging effort in four groups of howler monkeys (two in bigger, more conserved forest fragments and two in smaller, less conserved fragments) to assess whether howler monkeys use lianas when and where food availability is scarce, and how liana consumption is related to foraging effort. Howler monkeys in smaller fragments spent more time consuming lianas and liana consumption was negatively related to the consumption of preferred food resources (fruit and Ficus spp.). Further, travel time was positively related to liana feeding time, but not to tree feeding time, and howler monkeys visited a greater number of food patches when feeding from liana leaves than when feeding from tree leaves. Our results suggest that these increases in foraging effort were related to the fact that lianas are mainly a source of leaves, and that liana patch size was probably smaller than tree patch size. While these results were clear when analyzing all four groups combined, however, they were not always significant in each of the groups individually. We suggest that this may be related to the differences in group size, patch size and the availability of resources among groups. Further studies are necessary to assess whether these dietary and behavioral adjustments negatively impact on the fitness and conservation of primates in fragments.

Resumen

Las lianas son parte importante de la dinámica de las selvas tropicales y pueden ser usados por algunos primates cuando los alimentos preferidos escasean (llamados ‘fallback foods’ en inglés). A pesar de su importancia, se conoce poco sobre su impacto en la ecología, comportamiento y la adecuación biológica de los primates. Basándonos en datos de campo de dos años, investigamos el consumo de lianas y el esfuerzo de forrajeo de cuatro grupos de monos aulladores (dos habitando fragmentos grandes y conservados, y dos en fragmentos pequeños y degradados) para evaluar si los monos aulladores consumen lianas cuando o donde la disponibilidad de alimento es escasa, y para analizar la forma en que el consumo de lianas se relaciona con el esfuerzo de forrajeo. Los monos aulladores habitando los fragmentos más pequeños pasaron un tiempo mayor alimentándose de lianas y el consumo de lianas estuvo relacionado negativamente con el consumo de recursos alimenticios preferidos (fruta y Ficus spp.). Además, el tiempo de viaje se relacionó positivamente con el tiempo de consumo de lianas, pero no con el tiempo de alimentación de árboles. Finalmente, los monos aulladores visitaron un número mayor de parches de comida cuando se alimentaron de hojas de liana que cuando se alimentaron de hojas de árboles. Nuestros resultados sugieren que estos incrementos en el esfuerzo de forrajeo se deben al hecho de que las lianas son principalmente una fuente de hojas, y que el tamaño de los parches de lianas es probablemente menor al tamaño de los parches de árboles. De cualquier forma, si bien estos resultados fueron claros cuando analizamos todos los grupos en conjunto, no siempre fueron significativos para cada grupo por separado. Creemos que esto puede deberse a las diferencias entre grupos en términos de su tamaño grupal, tamaño de fragmento y disponibilidad de alimento. Creemos que se requieren más estudios para evaluar si los ajustes alimenticios y conductuales que observamos repercuten negativamente sobre la adecuación bilógica y la conservación de los primates habitando fragmentos de selva.

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