English Proficiency and Latino Participation in U.S. Elections

Authors


  • Acknowledgements: We would like to thank Daniel Hopkins, Henry Flores, and Melissa Michelson for comments on an earlier draft of this article. We would also like to thank Politics & Policy's anonymous reviewers and Co-Editor in Chief, Emma R. Norman, for their constructive suggestions and support.

Abstract

This article focuses on how the ability to speak and read English affects Latino citizens' participation in U.S. elections, and evaluates the extent to which this language barrier might be overcome by living in a community with a relatively large Latino population and having access to registration materials and ballots in Spanish. Using data primarily from the Pew Hispanic Center, we find that the inability to speak and read English hinders registration and turnout among Latino citizens. While the language barrier to turnout is mitigated by several factors, the barrier to registration is more intractable. These results have implications for researchers and practitioners interested in the political participation of this increasingly prominent group. In particular, understanding the role of English proficiency is a critical first step in thinking about policy prescriptions that will bring into the political process a growing number of Latino citizens, particularly those with limited English skills.

Este estudio se enfoca en cómo las habilidades de hablar y leer el ingles afectan la participación de ciudadanos latinos en las elecciones estadounidenses, y evalúa la medida en que esta barrera del idioma podría ser superada viviendo en una comunidad con una población latina relativamente grande y teniendo acceso a materiales de registro electoral y boletas en español. Usando datos principalmente del Pew Hispanic Center, encontramos que la baja habilidad para hablar y leer en inglés obstaculiza el registro y participación entre ciudadanos de origen latino. Mientras que la barrera del lenguaje para ejercer el derecho al voto es mitigada al vivir en una comunidad con una población latina relativamente grande y con acceso a boletas bilingües, la barrera para inscribirse en el registro de electores es más restrictiva. Estos resultados tienen implicaciones para investigadores, practicantes, y legisladores interesados en la participación política de este grupo cada vez más prominente de electores. Entender el papel del dominio de el inglés es, particularmente, un primer paso crítico para pensar recetas de políticas que incorporen en el proceso político un creciente número de ciudadanos latinos, especialmente aquellos con un limitado dominio del idioma inglés.

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