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Citizens, Interest Groups, and Local Ballot Initiatives

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Abstract

The state-level ballot initiative process has been criticized for failing to live up to the progressive ideals of a citizen-driven, grassroots endeavor. Much less attention, however, has been paid to the initiative process on the local level. This article assesses the democratic credentials of the local initiative process by analyzing which groups sponsor initiatives and what types of issues they attempt to influence. Using a dataset of California initiatives between 2001 and 2008, I find that the local initiative process is a mix of interest group politics and citizen-driven efforts. There are many examples of “grassroots” campaigns that resemble twentieth-century progressives' hopes for direct democracy. By contrast, established interest groups frequently use ballot measures to accomplish their political goals, similar to dynamics observed at the statewide level. This is a result of the relatively small size of jurisdictions, which creates conditions favorable to both types of politics.

El proceso de las propuestas de ley a nivel estatal ha sido criticado por los altos ideales progresistas impulsados por los ciudadanos. Sin embargo, el proceso de iniciativas a nivel local ha recibido mucho menos atención. Este articulo evalúa las cualidades democráticas de los procesos de iniciativas ciudadanas locales analizando qué grupos patrocinan iniciativas y qué tipos de problemas tratan de influir. Usando una base de datos de las iniciativas California entre 2001 y 2008, encuentro que el proceso de las iniciativas locales es una mezcla de intereses de grupos políticos y esfuerzo impulsado por los ciudadanos. Existen muchos ejemplos de campañas “con raíces locales” que se asemejan a las expectativas progresistas del siglo veinte por una democracia directa. Por otra parte, grupos de interés establecidos usan las urnas frecuentemente para lograr sus objetivos políticos, de manera similar a la dinámica observada a nivel estatal. Este es el resultado de áreas jurídicas relativamente pequeñas, lo cual crea condiciones favorables para ambos tipos de políticas.

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