Redistributive federalism: Redistributing wealth and income in the Canadian federation

Authors

  • James A. McAllister


  • The author teaches political science at the University of Toronto, Scarborough Campus, and is a former manager of federal/provincial relations for the Ontario Ministry of Finance. He wishes to thank the Journal's editor and the two anonymous reviewers of earlier drafts for their challenging and very helpful comments.

Abstract

The Government of Canada has been engaged in a massive redistribution of wealth and income from some provinces – usually British Columbia, Alberta and Ontario – to the other provinces and territories. This redistribution has been accomplished through a number of federal government programs that may have been presented to the public as having nation-wide applicability and not necessarily designed to meet the needs of any particular province or territory. These federal programs are part of a coherent redistributive whole, but each demonstrates how redistribution has been accomplished. They include transfer programs, such as Equalization and Territorial Formula Financing, that have explicitly addressed the horizontal fiscal imbalance. They also include transfer programs like the Canada Health Transfer, the Canada Social Transfer, labour market training and development, and infrastructure that have implicitly moved federal fiscal resources to various regions of the country. And they include direct federal spending programs like Employment Insurance, immigrant settlement and regional economic development. The extent of this redistribution is discussed, as are the reasons for this redistributive focus and the impact of such large-scale federal transfers on provincial budgets. Finally, an assessment is made of why the degree of redistribution appears to have been reduced in recent years.

Sommaire

Le gouvernement du Canada s'est engagé dans une redistribution massive de la richesse et des revenus venant de certaines provinces – généralement la Colombie-Britannique, l'Alberta et l'Ontario – aux autres sept provinces et trois territoires. Cette redistribution a été réalisée grâce à un certain nombre de programmes du gouvernement fédéral qui ont pu être présentés au public comme étant applicables à l'ensemble du pays, mais qui n'étaient pas nécessairement conçus pour répondre aux besoins d'une province ou d'un territoire particulier. Ces programmes fédéraux font partie d'un ensemble de redistribution cohérent, mais chacun démontre comment la redistribution a été réalisée. Ils comprennent des programmes de transfert, comme les programmes sur la péréquation et la formule de financement des territoires, qui se sont attaqués explicitement au déséquilibre fiscal horizontal. Ils comprennent également des programmes de transfert comme le Transfert canadien en matière de santé, le Transfert canadien en matière de programmes sociaux, la formation et le perfectionnement pour le marché du travail, et l'infrastructure, qui ont implicitement déplacé des ressources fiscales fédérales vers diverses régions du pays. Ils comprennent aussi des programmes de dépenses fédérales directes comme l'assurance-emploi, l'établissement des immigrants et le développement économique régional. Le présent article examine la portée de cette redistribution, ainsi que les raisons de cette importance accordée à la redistribution et les conséquences des transferts fédéraux d'une telle envergure sur les budgets provinciaux. Enfin, l'article offre une explication au fait que le degré de redistribution semble avoir été réduit ces dernières années.

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