Crisis in rural life and crisis in thinking: directions for critical research

Authors


  • *This is a substantially revised version of a paper originally presented to the annual meeting, Canadian Sociology and Anthropology Association, University of Windsor, Windsor, Ontario, June 7, 1988. We would like to thank the readers for the Review for their comments on the original draft. We would also like to thank Dr. James McCrorie for his support and critique of the various drafts of this paper; and our colleague Doug Scott for drawing our attention to the literature on community. Research for this paper was made possible in part by funding from SSHRCC grant number 410-86-6043. This article was received in June, 1988 and accepted in October, 1989.

Abstract

La crise contemporaine de la vie rurale et agricole c'est produite simultanément avec une crise de la pensée et de la recherche critique: une analyse basée sur l'engagement à créer une société plus rationelle, démocratique et égalitaire. L'économie politique, le paradigme prédominant, a contribuée de façon importante à l'identification et à l'analyse des méchanismes économiques sur lesquels se développent la crise sociale. Mais celui-ci n'a tenu aucun compte d'enquêter sur la façon dont une crise est vécue par ceux qui en sont le plus touchés, et sur les perspectives de changement queue crise du genre peut offrir. Ceci est due d'un côtéà la nature des hypothèses théoriques de l'économie politique, ainsi que sur la façon dont les économistes politiques utilisent les méthodes des sondages dans leurs travaux empiriques. En utilisant les ressources offertes par la theorie sociale et les résultats de recherche primaire et empirique, cet article suggère de nouvelles directions pour la recherche critique de la vie rurale. Nous expliquons que ce genre de recherche devrait devenir plus hermaneutique et phénoménologique dans le but de concentrer sur les perceptions, l'analyse personnelle et les activités de ceux qui vivent dans les milieux ruraux, surtout lorsque ceux-ci essaient de préserver leurs communautés contre l'influence de l'extérieur. II n'est plus nécessaire, de présumer que les chercheur(e)s et leur sujets doivent demeurer détachés si la recherche est sérieusement scientifique et érudite. Cet article considère certaines implications théoriques, empiriques et historiques qu'apporte cet argument.

The contemporary crisis in agriculture and rural life has been paralleled by a crisis in critical thinking and research: analysis informed by the commitment to a more rational, democratic and egalitarian society. Political economy, the currently dominant critical paradigm, has made important contributions to the identification and analysis of the economic mechanisms through which social crisis develops. But it has by and large failed to probe both the ways in which crisis is actually experienced by people enduring it and the real possibilities for change that a crisis situation might offer. This failure stems both from the nature of the theoretical assumptions which inform political economy and the manner in which political economists deploy methods of survey research in their empirical work. Using both the resources of social theory and the results of empirical, primary research, this paper attempts to suggest new directions for critical research into rural life. J t argues that this research should adopt a more explicitly hermeneutical and phenomenological focus which should put the perceptions, self-understandings and activities of rural people themselves, particularly as they strive to preserve their communities against outside forces, more fully at the centre of analysis. No longer should it be assumed that researchers and those studied must remain separate if research is to be truly scholarly and scientific. The paper addresses some possible theoretical, empirical and historical

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