Controlling motherhood: observations on the culture of the La Leche League

Authors


  • *An earlier version of this paper was presented at the meetings of the American Sociological Association, San Francisco, August, 1989. This study was supported in part by a grant from the Social Sciences and Humanities Research Council. I am grateful to Deborah Gorham for beginning this research with me and alerting me to the importance of the historical context within which the La Leche League began. Two anonymous reviewers identified areas where clarification was needed. Most of all, I owe thanks to members of the La Leche League whose generosity and hospitality provided a most enjoyable research experience. This manuscript was received in September, 1989 and accepted in April, 1990.

Abstract

Les arguments de cet article sont avant tout méthodologiques: que les caractéristiques distinctives d'un groupe peuvent être identifiees grâce à une analyse de ses activités de controle social; et qu'un examen des comportements de contrôle d'un groupe devrait commencer par l'étude de sa culture avec une attention particulière pour sa problématique centrale. Des éléments à l'intérieur de la culture d'un groupe contiennent des sources importantes de contrôle du comportement et contribuent à la nature de l'ordre social à l'intérieur de ce groupe. C'est dans la culture que des sanctions normales et des limitations de ces sanctions sont soit déduites, soit explicitement articulées. Le mode d'analyse est illustre par l'étude de la culture de la Ligue La Lèche, une organisation d'auto-assistance pour les femmes qui souhaitent alaiter leurs bébés au sein. L'article conclut que le succès de la ligue à encourager ses membres à s'adapter à un style de vie substantiellement plus coûteux peut être attribuer à quelques caractéristiques importantes du contenu de son problème central et son articultation avec d'autres aspects de la culture. Les données analysées proviennent des publications de la Ligue La Lèche, d'observations de participants aux réunions de la Ligue et d'interviews avec des membres de la Ligue. Le site de recherche est Ottawa, en Ontario.

The arguments of this paper are primarily methodological: that distinguishing characteristics of a group can be identified through an analysis of its social control activities; and that an examination of a group's control behaviours should begin with a study of its culture, with special attention to its central problematic. Elements within the culture of a group contain important sources of behavioural control and contribute to the nature of the social order within that group. It is within the culture that normal sanctions, and limitations upon sanctions are either inferred or are explicitly articulated. The mode of analysis is illustrated through the study of the culture of the La Leche League, a self-help organization for women who want to breastfeed their babies. The paper concludes that the League's success in encouraging its members to adapt a lifestyle with substantial costs can be attributed to some important characteristics of the content of its central problem and its articulation with other aspects of the culture. The data analyzed come from La Leche League publications; participant observation at League meetings; and interviews with League members. The research site is Ottawa, Ontario.

Ancillary