Class consciousness and national contexts: Canada, Sweden and the United States in historical perspective

Authors


  • We wish to thank the Social Sciences and Humanities Research Council of Canada (Grant #410-88-0117) for providing funding for this research, and William Carroll and the anonymous c.r.s.a. reviewers for their helpful comments. We also owe a large debt to Michael Jansson for his scrupulous construction of the data file and his knowledge of Swedish society. This manuscript was received in January, 1992 and accepted in January, 1993.

Abstract

Dans cette communication, les auteurs examinent les différences, sur le plan de la conscience de classe, entre trois démocraties occidentales, soit le Canada, la Suède et les États-Unis. Leur principale conclusion est celle-ci: le degré d'identification des travailleurs avec la classe ouvrière, la conscience des conflits de classe et la capacité d'envisager une autre forme d'organisation sociale sont sensiblement plus grands en Suède qu'en Amérique du Nord. Une telle conclusion ne risque guère de surprendre les spécialistes de la sociologie comparée des systèmes politiques, mais elle a le mérite de poser la question des origines des différences observées. Les auteurs y répondent en les faisant remonter surtout à l'après-guerre et aux différences qui ont caractérisé les conflits sociaux de la Grande Dépression. Pour eux, les dénouements respectifs de ces conflits sociaux se sont répercutés sur la distribution du pouvoir politique et le sentiment de puissance collective au sein de la classe ouvrière, qui ont à leur tour profondément influé sur la consolidation et l'extension de la conscience de classe.

This paper explores the variation in class consciousness in three Western democracies: Canada, Sweden and the United States. Its main empirical finding is that Swedish levels of working class identification, conflict consciousness and capacity to envisage an alternative form of social organization are considerably higher than their North American counterparts. While this finding is not surprising to comparative political sociologists, it does provide an occasion for an argument that the differences were basically established in the postwar period and are the product of the different outcomes of the social conflict that surrounded the Great Depression. In its reduced form, our argument is that outcomes of social conflict have had an impact on the distribution of social power and the working classes' sense of collective efficacy which, in turn, have profoundly influenced the consolidation and extension of class consciousness.

Ancillary