Is Research-Ethics Review a Moral Panic?

Authors


  • *I am grateful to the two anonymous reviewers and to Dr. Robert N. Scott, former member of the Tri-Council Working Group on Ethics and Chair of the University of New Brunswick Ethics Committee. An earlier version of this paper was presented at the 17th Qualitative Analysis Conference at the University of New Brunswick and St. Thomas University, Freduncton, New Brunswick, Canada, 18–21 May 2000. This manuscript was submitted in July 2000 and accepted in November 2000.

Abstract

Au cours des dix dernières années, nous avons été témoins de l'im-portance croissante accordée aux principes d'éthique appliqués à la recherche mais aussi de la popularité et de la pertinence grandis-santes de la recherche inductive, plus connue sous le nom de recherche et d'analyse qualitatives. Dans cet article, nous étudions le contexte social dans lequel se situe l'examen déontologique des travaux de recherche et son influence sur la recherche qualitative. Plus précisément, nous soutenons que, lorsque cet examen déontologique est fondé sur les principes et l'épistémologie de la recherche déductive, il a tendance à rogner et à entraver le dynamisme et l'ob-jet de la recherche qualitative. À l'aide de documents, de rapports de recherche formelle et d'après notre expérience personnelle et celle d'autres collègues, nous démontrons l'aspect disproportioné de l'examen déontologique de la recherche, qui semble favoriser la recherche quantitative - c'est-à-dire la recherche formelle fondée sur des hypothèses -, au détriment de la recherche qualitative. Nos exem-ples proviennent surtout du Canada, des États-Unis et d'Angleterre, en anthropologie, éducation, sciences infirmières, psychologie et so-ciologie. Nous affirmons que les processus sociaux qui sous-tendent l'analyse déontologique de la recherche s'apparentent à ceux que lon associe à une panique morale.

The recent decade saw not only the rise of the importance of formal ethical research guidelines, but also witnessed the growing popularity and relevance of inductive research, better known as qualitative research and analysis. This paper addresses the social context of formal ethical review and its influence on qualitative research. Specifically, it suggests that when ethical review is based on the principles and epistemology of deductive research, it tends to erode or hamper the thrust and purpose of qualitative research. Using documents, formal research accounts, and the experiences of others and myself, the author indicates the lopsided nature of reviewing the ethics of research, which seems to work in favour of quantitative, formal hypotheses-driven research, to the serious disadvantage of qualitative research. The paper draws most heavily on evidence in Canada, the United States, and England, in the fields of anthropology, education, nursing, psychology, and sociology. The social processes underpinning research-ethics review, the author avers, are similar to those associated with a moral panic.

Ancillary