Dealing with Toxicity in the Risk Society: The Case of the Hamilton, Ontario Plastics Recycling Fire

Authors


  • *I gratefully acknowledge the comments of the anonymous reviewers, as well as the encouragement of: John Hannigan, David Ralph Matthews, Scott Davies and Neil McLaughlin. This study was supported by a Social Science and Humanities Research Council (SSHRC) post-doctoral fellowship. This manuscript was first submitted in September 2000 and accepted in October 2001.

Abstract

Une perspective de la construction sociale sert de cadre a l'analyse des controverses sur la gestion des risques qui ont été provoquées à la suite d'un incendie majeur dans une usine de recyclage de matières plastiques à Hamilton, en Ontario. En mettant l'accent sur les processus de réclamation au cœur de l'interaction entre les représen-tants du gouvernement, les acteurs environnementaux, les experts techniques et les résidants, il a été révélé qu'un accent trop limité aux questions d'ordre technique avait mené a l'exclusion des préoccupations fondées sur la rationalité culturelle ayant ainsi entraine un cadre d'interaction très litigieux divisant profondément. Les conséquences des conclusions empiriques de la thése de la société des risques ainsi que de la théorie sur la communication des risques sont explorées.

A social construction perspective is applied in the analysis of the risk management controversies that arose in response to a large toxic fire that occurred at a Hamilton, Ontario plastics recycling facility. By focussing on the claimsmaking processes involved in the interaction of government officials, environmental movement actors, technical experts, and residents, it was found that an overly narrow focus on technical matters led to the exclusion of lay concerns based on cultural rationality, thereby resulting in a very contentious and divisive setting for interaction. Implications of the empirical findings for the risk society thesis and risk communication theory are explored.

Ancillary