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Sterilization in Alberta, 1928 to 1972: Gender Matters

Authors


  • *I would like to acknowledge the support, advice, and insights provided by Dr. Harvey Krahn and Dave Odynak throughout this project, the Population Research Lab at the University of Alberta for its involvement, and Joanne Milson and Keltie van Engelen for their thorough research assistance.

Jana Grekul, Department of Sociology, University of Alberta, 5-21 HM Tory Building, Edmonton, AB, Canada T6G 2H4. E-mail: jana.grekul@ualberta.ca

Abstract

En 1928, la province canadienne de l'Alberta a adopté une loi sur la stérilisation sexuelle et, jusqu'à son abrogation en 1972, plus de 2,800 personnes ont été stérilisées. De ce nombre, les femmes ont été surreprésentées. Cet article examine comment des regards changeants portés sur l'eugénique ont conduit à une transformation subtile d'où a émergé un système à deux volets qui a ciblé des hommes ayant une déficience mentale, souvent un danger pour la société, et des femmes normales du point de vue mental mais anormales moralement qui ont accepté la stérilisation. Le geste s'est avéré un succès en ce qui concerne le type et le nombre de personnes stérilisées, et la pérennité du programme.

Alberta, Canada, passed a Sexual Sterilization Act in 1928 and up until its repeal in 1972, over 2,800 people were sterilized. Women were overrepresented in the number of sterilizations performed. This paper explores how changing understandings of eugenics led to a subtle transformation which resulted in a “two-pronged” system that targeted mentally defective men, often a danger to society, and mentally normal but morally abnormal women who consented to sterilization. The end result was success for the movement in terms of the types and numbers of people sterilized, and in the longevity of the program.

Ancillary