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The Journal of Latin American and Caribbean Anthropology

The Strange and the Native: Ritual and Activism in the Aymara Quest for Decolonization

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RESUMEN

El fenómeno de pérdida de espíritu está ampliamente difundido en los Andes bolivianos. Por razones de susto, una persona pierde su espíritu y un espíritu “extraño” puede llegar a reemplazarlo causando enfermedad. En un mismo padecimiento, entonces, se encuentran nociones de “pérdida” e “imposición”. Asimismo, en el contexto de “indigeneidades emergentes” se conceptualiza a menudo el colonialismo como un proceso de “pérdida” e “imposición”; pérdida de identidades “nativas”, imposición de identidades “extrañas”. El presente artículo plantea que estudiar las prácticas rituales aymaras de curación puede ser una manera de llegar a entender el activismo indígena y viceversa. Se identifican y examinan ciertas premisas que subyacen por igual en las prácticas rituales y el activismo y se explora el entrelazamiento entre ambas prácticas, planteando que el activismo indígena sería mejor entendido si se tienen en cuenta nociones cosmológicamente incrustadas de “lo propio” y “lo extraño” y prácticas rituales de relacionamiento con “lo extraño”.

Abstract

The notion of spirit loss is widespread throughout the Bolivian Andes. Because of fright, a person loses her spirit whereupon another “strange” spirit may take its place and cause illness. In one and the same ailment, then, we find notions of “loss” and “imposition.” In the context of “emergent indigeneities,” colonialism too is frequently visualized and expressed in terms of both loss and imposition: loss of “native” identities, imposition of “strange” identities. This article argues that a study of Aymara ritual curing practices elucidates indigenous activism and vice versa. Certain underlying premises that inform ritual practice and activism alike are identified and scrutinized. Thus, the intertwining of ritual practice and decolonizing activism is explored, and it is claimed that in order to understand indigenous activism it is crucial to consider cosmologically embedded notions of “self” and “other” and ritual practices of relating to that which is “strange.”

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