Behavioural ecology of island feral horses

Authors


Abstract

Résumé

Dans la population équine de l‘île de Shacklesford Banks au large de la côte est est USA, des changements majeurs de l'organisation sociale sont apparus. Au lieu de vivre classiquement en harems occupant des territoires se “chevauchant”, on s'est rendu compte que certains harems défendaient leur territoire et même que certains chevaux n'appartenaient même pas à des groupes fixes. L'existence de ces variations sociales semble être due à l'habitat et aux caractéristiques géographiques uniques de l’île. Les territoires, dont les limites couraient le long de l‘île, n'existaient que là où celle-ci est étroite, la visibilité non obstruée et où les principales zones de végétation courent le long de l'axe principal de l’île. Ce n'est qu‘à ces endroits que les difficultés de défense étaient réduites et les posibilités de se nourrir et d'assurer la garde pour les mâles étaient supérieures. Dans les zones de hautes dunes de sable et de forêt épaisse, des assemblages provisoires ont été observés et des harems sans territoire fixe occupaient les zones semi-ouvertes accidentées avec des mâles célibataires.

Une fois les territoires défendus, de nombreux aspects des relations sociales individuelles changent. Les étalons à territoire ont moins tendance à influencer les activités quotidiennes de leurs groupes et plus à s'occuper de leurs femelles dominantes et à regrouper leurs femelles subordonnées que les étalons sans territoire. De plus, les distances individuelles sont généralement plus grandes entre animaux vivant dans des harems territoriaux par opposition à des harems non territoriaux.

Zusammenfassung

Bei einer Pferdepopulation auf Shacklesford Banks, einer Insel vor der amerikanischen Ostküste, haben sich größere soziale Organisationsveränderungen ereignet. Anstatt in den typischen Harems in sich überschneidenden Heimatgebieten zu leben, wurde festgestellt, daß einige Harems ihre Territorien verteidigten und einige Pferde noch nicht einmal in festen Gruppen lebten. Das Bestehen dieser sozialen Variationen schien mit dem einzigartigen Lebensraum und den geographischen Besonderheiten der Insel in Zusammenhang zu stehen. Territorien, deren Grenzen über die ganze Breite der Insel verliefen, gab es nur an den Stellen, wo die Insel schmal und die Sicht unbegrenzt war und wo die Vegetationszonen entlang der Längsachse der Insel verliefen. Nur hier waren die Schwierigkeiten der Verteidigung reduziert und die Ernährung sowie die Möglichkeit der männlichen Partnerbewachung besser. Wo die Sanddünen hoch und die Wälder dicht waren, fanden zeitweise Zusammenschlüsse statt, und nichtterritoriale Harems bewohnten zusammen mit den weibchenlosen Männchen die uneinheitliche, halboffene Landschaft. Mit dem Beginn der Territoriumsverteidigung veränderten sich auch zahlreiche Aspekte der individuellen sozialen Verhältnisse. Territoriale Hengste neigten weniger dazu, das tägliche Aktivitätsmuster ihrer Gruppe zu beeinflussen, und tendierten eher dazu, ihre dominanten Weibchen zu versorgen und zu pflegen und ihre untergeordneten Weibchen zusammenzutreiben als ihre nicht-territorialen Gegenstücke. Bei territorialen Harems wurden auch größere Abstände zwischen den einzelnen Tieren beobachtet als bei nichtterritorialen.

Summary

In a horse population on Shackleford Banks, an island off the American east coast, major changes in social organisation have occurred. Instead of typically living in harems occupying overlapping home ranges, it was found that some harems defended territories and some horses did not even live in fixed membership groups. The existence of these social variations appeared to be correlated with the unique habitat and geographical features of the island. Territories, whose boundaries ran the width of the island, only occurred where the island was narrow, the visibility unrestricted and the essential vegetation zones ran along the island's long axis. Only here were the difficulties in defending reduced and feeding and male mate-guarding opportunities increased. Where the sand dunes were high and forest dense temporary assemblages occurred and non-territorial harems occupied the patchy semi-open area with the batchelor males.

Once territories were defended many aspects of individual social relationships became altered. Territorial stallions were less likely to influence the daily activity patterns of their groups and more likely to groom their dominant females and round-up their subordinate females than were their non-territorial counterparts. In addition, interpersonal distances were likely to be greater among horses living in territorial, as opposed to nonterritorial, harems.

Ancillary