“Socios”: The Contested Morality of “Partnerships” in Indigenous Community–Mining Company Relations, Northern Chile

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Resumen

En 2007, una comunidad atacameña del norte de Chile y una empresa multinacional minera de cobre renovaron un trato de diez años con respecto al uso del territorio por parte de la empresa y el impacto causado debido a la extracción de recursos de agua subterránea. Las negociaciones entre la comunidad atacameña y la empresa minera están influenciadas por la presencia de un estado remoto o incluso ausente, lo que ha marcado la historia de la industria minera, y un discurso hegemónico internacional sobre los beneficios de las asociaciones de acuerdo a la Responsabilidad Social Corporativa. Los valores morales implícitos en la idea de “socio” sirven y a la vez restringen una relación que a primera vista pareciera caracterizarse por la hegemonía del neoliberalismo, pero narrativas locales de autosuficiencia y patronazgo histórico revelan ambigüedades y raíces más profundas. Este análisis etnográfico del compromiso comunidad-empresa suscita una crítica de las condiciones de ser socios y lo enmarca en términos de controvertidas interpretaciones sobre la moralidad de las relaciones sociales y económicas.

Abstract

In 2007 in northern Chile, an Atacamanian community and a multinational copper mining company renewed a ten-year deal relating to the company's use of territory and the impact of their extraction of subterranean water resources. Atacamanian dealings with the mining company are informed by their experience of an already remote or absent state, a history alongside the mining industry, and global neoliberal discourse on the benefits of “partnerships” made under the banner of corporate social responsibility. The moral values embedded in the notion of “socio” both serve and constrain a relationship that on the surface seems to be characterized by the hegemony of neoliberalism, but local narratives of self-reliance and historical patronage reveal deeper roots and ambiguities. This ethnographic examination of community–company engagement elicits a critique of the conditions of being “socios” and frames it in terms of contested understandings of the morality of social and economic relationships.

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