Extended incubation recesses by alpine-breeding Horned Larks: a strategy for dealing with inclement weather?

Authors

  • Elizabeth C. MacDonald,

    Corresponding author
    1. Centre for Applied Conservation Research, Faculty of Forestry, University of British Columbia, 2424 Main Mall, Vancouver, BC, V6T 1Z4, Canada
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  • Alaine F. Camfield,

    1. Centre for Applied Conservation Research, Faculty of Forestry, University of British Columbia, 2424 Main Mall, Vancouver, BC, V6T 1Z4, Canada
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  • Jill E. Jankowski,

    1. Biodiversity Research Centre and Department of Zoology, University of British Columbia, 6270 University Boulevard, Vancouver, BC, V6T 1Z4, Canada
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  • Kathy Martin

    1. Centre for Applied Conservation Research, Faculty of Forestry, University of British Columbia, 2424 Main Mall, Vancouver, BC, V6T 1Z4, Canada
    2. Environment Canada, 5421 Robertson Road, RR1, Delta, BC, V4K 3N2, Canada
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Email: ecmacdonald@mta.ca

Abstract

ABSTRACT Incubating birds can incur high energetic costs and, when faced with a trade-off between incubation and foraging, parents may neglect their eggs in favor of their own somatic needs. Extended incubation recesses are an example of neglect, but they are often treated as outliers and largely overlooked in studies of incubation behavior. We studied incubation rhythms of Horned Larks (Eremophila alpestris) on Hudson Bay Mountain, British Columbia, Canada, during four breeding seasons. Incubation recesses averaged 10.92 ± 0.38 min (N= 4076 2-h periods), but we observed 70 extended recesses, ranging from 59 to 387 min in duration, at 35 nests. Although rare (<1% of all daytime recesses), extended recesses occurred in all 4 yr, were longer and more frequent in colder years (60% occurred in the two coldest years), and often occurred during inclement weather (39% occurred during three storm events). Extended recesses did not appear to compensate for long attendance periods because extended recess duration was not correlated with the duration of previous on-bouts (P= 0.10, N= 70) or the mean on-bout duration of the previous 2-h period (P= 0.36, N= 70). Rather, extended recesses seemed to reflect a shift in parental investment away from their eggs and toward self-maintenance when faced with energetically stressful conditions. Extended recesses may have reduced embryo viability; egg-hatching rates were 91 ± 2.4% for nests where females did not take extended recesses and 81 ± 4.2% for nests where females did take extended recesses (P= 0.02, N= 56 nests). Extended recesses during incubation are rare events, but they may represent an important mechanism that allows birds to breed successfully in energetically challenging conditions.

RESUMEN

Durante la incubación las aves pueden incurrir en altos costos energéticos, enfrentándose a una solución costo-beneficio entre incubación y búsqueda de alimento, en donde los padres podrían descuidar sus huevos para favorecer sus propios requerimientos corporales. Largas ausencias durante la incubación son un ejemplo de abandono, pero usualmente son tratadas como excepciones y pasadas por alto en estudios de comportamiento de incubación. Estudiamos los ritmos de incubación de Eremophila alpestris en la montaña Hudson Bay, British Columbia, Canadá, durante cuatro temporadas reproductivas. Las ausencias durante la incubación promediaron 10.92 ± 0.38 min (N= 4076 2-h periodos), pero observamos 70 ausencias prolongadas, que van desde 59 hasta 387 min en duración, en 35 nidos. Aunque raras (<1% ausencias durante todos los días), las ausencias prolongadas ocurrieron durante los cuatro años, pero fueron mas prolongadas y mas frecuentes en años mas fríos (60% ocurrieron en los dos años mas fríos), y usualmente ocurrieron durante eventos inclementes del climas (39% ocurrieron durante tres tormentas). Las ausencias prolongadas parecen no ser compensadas por largos periodos de incubación, debido a que estas ausencias no estuvieron correlacionada con la duración del evento anterior durante incubación (P= 0.10, N= 70) o la duración promedio del evento de incubación del periodo durante las dos horas previas (P= 0.36, N= 70). Mas bien, las ausencias prolongadas parecen reflejar un cambio en la inversión parental lejos de sus huevos y enfocada hacia su propio sustento cuando encuentran condiciones energéticamente estresantes. Las ausencias prolongadas pueden haber reducido la viabilidad del embrión; la tasas de eclosión fue de 91 ± 2.4% en nidos en donde las hembras no realizaron ausencias prolongadas y 81 ± 4.2% para nidos en donde las hembras realizaron ausencias prolongadas (P= 0.02, N= 56 nidos). Las ausencias prolongadas durante la incubación son eventos raros, pero pueden representar un mecanismos importante que permite a las aves reproducirse exitosamente en condiciones energéticamente desafiantes.

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