Urban sprawl and municipal budgets in Spain: A dynamic panel data analysis

Authors


  • I acknowledge financial support from ECO2009-12680 and 2009SGR102 research funding. I am grateful to participants at several seminars and conferences, to three anonymous referees and, in particular, I am indebted to A. Solé-Ollé for his excellent supervision and valuable comments.

Abstract

Urban sprawl has recently become a matter of concern throughout Europe, but it is in southern countries where its environmental and economic impact has been most severe. This low-density, spatially expansive urban development pattern can have a highly marked impact on municipal budgets. Thus, local governments may see sprawl as a potential source of finance, in terms of building-associated revenues and increased transfers from upper tiers of government. At the same time, sprawl leads to increased levels of expenditure, as it may raise the provision costs of certain local public goods and requires greater investment in extending basic infrastructure for new urban development. What, therefore, is the net fiscal impact of urban sprawl? Do local governments consider the long-run net fiscal impact of new urban growth or do they simply focus on its short-term benefits, ignoring future development costs? This paper addresses these questions by analysing the dynamic relationship between urban sprawl and local budget variables. To do so, we estimate a panel vector autoregressive model using data for 4,000 Spanish municipalities for the period 1994–2005. Computed generalized impulse response functions show: (i) that sprawl considerably increases demand for new infrastructure; (ii) that the capital deficit generated by this new infrastructure is covered in the main by intergovernmental transfers and, to a lesser extent, by revenues linked to the real estate cycle; and (iii) that sprawl leads to a short-term current surplus, as the increase in current revenues offsets the increase in current expenditures due to public service provision for new developments. Overall, these findings point to a moral hazard problem for local governments in which inordinate intergovernmental transfers and development revenues encourage excessive urban sprawl.

Resumen

La dispersión urbana se ha convertido recientemente en un tema preocupante en toda Europa, pero es en los países del sur donde ha sido más grave su impacto ambiental y económico. Este patrón de desarrollo urbano de expansión espacial de baja densidad puede tener un impacto muy marcado en los presupuestos municipales. Por lo tanto, los gobiernos locales pueden ver la dispersión como una fuente potencial de financiación, en términos de ingresos asociados a la construcción y al aumento de transferencias desde los niveles superiores de gobierno. Al mismo tiempo, la dispersión conduce a mayores niveles de gasto, ya que puede aumentar los costos de provisión de ciertos bienes públicos locales y requerir una mayor inversión en la ampliación de la infraestructura básica para el nuevo desarrollo urbano. Por tanto, ¿cuál es el impacto fiscal neto de la dispersión urbana? ¿Consideran los gobiernos locales el impacto fiscal neto a largo plazo del nuevo crecimiento urbano o simplemente se preocupan de los beneficios a corto plazo, haciendo caso omiso de los costos futuros de desarrollo? Este artículo aborda estas preguntas mediante el análisis de la relación dinámica entre la dispersión urbana y las variables del presupuesto local. Para ello, estimamos un modelo de vectores autorregresivos para datos de panel mediante el empleo de datos de 4.000 municipios españoles para el período 1994–2005. El computo de funciones de impulso-respuesta generalizadas muestra: (i) que la dispersión aumenta considerablemente la demanda de nueva infraestructura; (ii) que el déficit de capital generado por esta nueva infraestructura está sufragado en su mayor parte por transferencias intergubernamentales y, en menor medida, por los ingresos vinculados al ciclo inmobiliario; y (iii) que la dispersión lleva a un superávit corriente a corto plazo, ya que el aumento de los ingresos corrientes compensa el aumento de los gastos corrientes, debido a la provisión de servicios públicos para las nuevas zonas urbanizadas. En conjunto, estos hallazgos apuntan a un conflicto moral para los gobiernos locales debido a que las transferencias intergubernamentales desmesuradas y los ingresos del desarrollo inmobiliario fomentan una excesiva dispersión urbana.

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